La STM redoute une baisse d’achalandage si elle doit couper dans ses services

En marge des négociations difficiles entre le gouvernement du Québec et les villes de la région de Montréal, la Société de transport de Montréal (STM) soutient qu’elle a fait des efforts d’optimisation depuis deux ans, mais qu’il sera de plus en plus ardu de dégager des économies sans couper dans les services.

Or, couper dans les services engagera la STM dans une « spirale vers le bas » avec une perte d’achalandage, a prévenu le président du conseil d’administration de la STM, Éric Allan Caldwell, lors d’une allocution prononcée lundi devant la Chambre de commerce du Montréal métropolitain. « On dégrade l’offre de services, on a moins de clients, on a moins de revenus, on tire le service vers le bas. Un investissement dans l’offre de services est générateur d’achalandage. Si on veut tirer vers le haut, il faut faire le choix d’investir dans l’offre de services », a-t-il expliqué lors d’une mêlée de presse à l’issue de son discours.

En 2022, la STM avait commencé l’année avec un manque à gagner de 43 millions, qu’elle avait fini par combler. En 2023, le scénario s’est répété avec un trou budgétaire de 78 millions que la STM avait aussi réduit au fil de l’année.

Pour 2024, il y a encore de la place pour réaliser certaines économies, mais cela s’annonce ardu, a admis la directrice générale de la STM, Marie-Claude Léonard. « 85 % du budget est lié aux opérations. Et 70 % du budget d’exploitation est composé de la masse salariale, dont 90 % est conventionné. Oui, on peut optimiser, mais plus on va avancer, plus ça va être difficile », a signalé Mme Léonard.

Certaines dépenses sont difficiles à compresser si on veut maintenir le service et l’améliorer comme le réclament les usagers, a souligné M. Caldwell. « On ne peut pas faire rouler un autobus avec un demi-chauffeur », a-t-il dit.

Il y a deux semaines, la ministre des Transports et de la Mobilité durable, Geneviève Guilbault, avait indiqué que Québec limiterait à 20 % sa contribution visant à éponger le déficit projeté de 2,5 milliards de dollars sur cinq ans des sociétés de transport collectif du Québec. Les maires de la Communauté métropolitaine de Montréal (CMM) ont répliqué jeudi dernier en réclamant de Québec qu’il assume une part plus importante de ces déficits, faute de quoi les sociétés de transports seraient contraintes d’effectuer des compressions majeures dans l’offre de service. Plusieurs scénarios ont été élaborés comme la fermeture du métro après 23 h et la réduction du service d’autobus dans les municipalités de la région métropolitaine.

« Ce sont des hypothèses théoriques sur lesquelles on a travaillé », a indiqué lundi Marie-Claude Léonard. « Ce n’est pas ce que la STM veut faire. On a besoin au minimum, de garder notre service et de l’augmenter dans le temps pour garder notre attractivité. »

Pour 2024, la STM poursuit son processus d’optimisation, a-t-elle dit. Reste que la STM ignore encore quel sera précisément son manque à gagner puisque ses revenus proviennent désormais uniquement de l’Autorité régionale de transport métropolitain (ARTM) qui redistribue aux sociétés de transports de la région de Montréal les sommes provenant des villes, des automobilistes et du gouvernement.

Lors de son allocution, Éric Allan Caldwell a évoqué le modèle de financement du Réseau express métropolitain (REM) de la Caisse de dépôt et placement du Québec qui mise sur l’achalandage pour déterminer l’ampleur du financement public. Selon lui, il s’agit d’une combinaison gagnante.

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